¿Qué es la psicología? Definición, origen, objetivos y ramas

La psicología es una de las ciencias del saber con mayor presencia en la sociedad, donde el cerebro y la conducta humana son el objeto de estudio. Esta área permite conocer la actuación del hombre y sus relaciones intra e inter personales, considerándose como una rama transversal de interés para toda la humanidad y su quehacer cotidiano.

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¿Qué estudia la psicología? Los procesos mentales y la conducta humana, los describe, los moldea y también los transforma para el bien individual y social. Por consiguiente, es una ciencia compleja. En esta entrada hablaremos de su definición, objetivo y evolución histórica.

Definición de psicología

Se define a la psicología como una ciencia de estudio social, especializada en el análisis integral de los procesos mentales y la conducta de los seres humanos, desde un enfoque individual y colectivo en diferentes eventos de la vida cotidiana.

Su principal función es ayudar al hombre a entender sus procesos y a desarrollar soluciones que sean de ayuda para él y su entorno, valiéndose de otras ramas para comprender todos los factores involucrados (biología, medicina, psiquiatría, sociología, educación, etc.).

Definición de la psicología según autores:

  • “La psicología es la ciencia de la conducta y los procesos mentales” (American Psychological Association, 2003).
  • “Es el estudio científico de la mente y de cómo esta dicta e influye en nuestro comportamiento, desde la comunicación y la memoria hasta el pensamiento y la emoción” (Asociación Británica de Psicología).
  • “Es la ciencia no solo del individuo, sino también de los seres humanos en general y, en particular, del ‘sujeto’ en un sentido universal” (Jean Piaget).
  • “Estudio de la mente, incluyendo la conciencia, percepción, motivación, comportamiento, biología del sistema nervioso en su relación con la mente, métodos científicos de estudio de la mente, cognición, interacciones sociales en relación con la mente, diferencias individuales y aplicación de estos enfoques a los problemas prácticos en la organización y el comercio, y especialmente al alivio del sufrimiento” (Diccionario de Psicología de Cambridge, 2009).

Todas las definiciones tienen como idea principal que la psicología es la ciencia que estudia los procesos mentales y el comportamiento humano.

Sin embargo, de estos tópicos se derivan otros elementos que participan activamente en la concepción de este campo profesional.

El quehacer del psicólogo desde su definición se encargará de:

  • Analizar las diferencias grupales y sus comportamientos.
  • Comprender los procesos de la motivación.
  • Determinar los aspectos que influyen en el desarrollo de la personalidad.
  • Entender los sentimientos del ser humano según diferentes situaciones sociales e individuales.
  • Explicar cómo el hombre aprende, trabaja, resuelve problemas, se comunica, siente y se relaciona con terceros.

Explicación del concepto

  • El mensaje enviado no es siempre el mensaje recibido (Virgina Satir).

Como evidenciamos en el apartado siguiente, la psicología se concibe como una ciencia social que se encarga del estudio de los procesos mentales y el comportamiento humano, y este concepto lo podemos analizar de la siguiente manera:

  1. Ciencia: conjunto de conocimientos objetivos y verificables a través de métodos concretos.
  2. Ciencia social: disciplina que se encarga del estudio de los fenómenos inherentes a los seres humanos.
  3. Procesos mentales: formas en que el cerebro trabaja para procesar información.
  4. Comportamiento humano: las actuaciones sociales e individuales que realizan los seres humanos.

Con base a lo anterior, la psicología emplea métodos que permiten el estudio profundo de los procesos mentales del ser humano y su conducta.

Por tanto, hay un análisis interno y externo, pero no solo se centra en el ser humano, sino también, en los grupos y otras manifestaciones colectivas que desarrollan sus propios principios.

¿Qué no es la psicología?

Hay mitos que han surgido en torno a la psicología  y a los psicólogos que son erróneos y contaminan la concepción de esta ciencia social. En este sentido, hay que destacar que:

  • La psicología no es magia, por tanto, los psicólogos no leen la mente ni adivinan acontecimientos.
  • La psicología no es coaching. Si bien es cierto que los psicólogos tienen las herramientas necesarias para hacerlo, jamás vayas a un coach para atender procesos depresivos o trastornos de ansiedad.
  • La psicología no es una invasión a la privacidad.

Origen de la psicología

A diferencia de la filosofía y la pedagogía, la psicología es una ciencia del saber joven que surge alrededor del siglo XVII. Está fundamentada en la corriente empírica de la filosofía, donde se pretende entender la conducta humana, y cómo esta responde a estímulos externos y presenta un conjunto de respuestas biológicas, centrándose en un enfoque conductual.

De este panorama surgió la “psicofisiología”, base de la psicología, no solo en una dimensión teórica sino práctica. Pero es en 1789 cuando se constituye la primera institución relacionada  con esta rama, en la Universidad de Leipzig (Alemania).

Evolución histórica de la psicología

La psicología ha evolucionado de manera exponencial desde el establecimiento de sus bases, por ello sobresalen aportes importantes, que no solo han marcado a la ciencia, sino a otras áreas del saber académico y social.

  • 1644) Psicología filosófica (René Descartes): Descripción: Se establecen las bases para el racionalismo moderno del s. XVII, donde se establecía que la verdad se obtiene a través de la razón.
  • 1690) Psicología empírica (John Locke): Descripción: Indica que los conocimientos se obtienen mediante los sentidos, lo que genera una experiencia interna y procesos de reflexión, que varía según la percepción de cada individuo.
  • 1879) Estructuralismo psicológico (Wilhelm Wundt): Descripción: Aquí se fundamentan las bases de la psicología como ciencia, formándose el primer laboratorio experimental, separándose de la filosofía. La única técnica admitida para hacer un estudio psicológico fue la «observación”.
  • 1900) Psicoanálisis (Sigmund Freud): Descripción: Basa el estudio de la psicología en la consciencia y el inconsciente, reconociendo que el ser humano tiene una dimensión psíquica.
  • 1904) Condicionamiento clásico (Ivan Pavlov): Descripción: Señala que el cerebro humano responde a estímulos externos que generan respuestas automáticas, considerándose procesos excitatorios e inhibitorios.
  • 1919) Psicología cognitiva (Jean Piaget): Descripción: Establece que el hombre es un ser inteligente, capaz de modificar sus estructuras mentales, presentando también diferentes etapas de desarrollo.
  • 1943) Psicología Humanista (Abraham Maslow): Descripción: Se habla de las necesidades humanas, la motivación, como procesos que llevan a cada individuo a la autorrealización, luego de superar diferentes necesidades humanas.

En la historia de la psicología han surgido otros enfoques y teorías, que han ayudado a comprender de manera integral al hombre como un sujeto pensante y social, quien está en la capacidad constante de solucionar problemas simples y complejos.

Ninguno de estos enfoques tiene la verdad absoluta, pero todos en conjunto permiten entender a la perfección al hombre como sujeto.

¿Qué estudia la psicología?

“La psicología, a diferencia de la química, álgebra o literatura, es un manual para tu propia mente. Es una guía para la vida” (D. Goldstein).

Como hemos reiterado anteriormente, la psicología estudia los procesos mentales y la conducta humana basada en los fenómenos que tanto el hombre como la mujer experimentan a diario. Así que su enfoque es integral y va desde lo macro a lo micro.

Los tópicos de atención de la psicología son:

Estudios de la mente:

  • El aprendizaje y su evolución por etapas y contexto sociocultural.
  • El lenguaje y los procesos comunicativos.
  • La conciencia y el inconsciente.
  • La inteligencia, el pensamiento y las estructuras mentales.
  • La percepción y los canales perceptivos.
  • La planificación, la inhibición y la monitorización.
  • Las emociones.
  • Los sentimientos.
  • Procesos depresivos.

Estudios de la conducta:

  • El condicionamiento clásico y operante.
  • Implicaciones del refuerzo y el castigo.
  • La conducta fisiológica, cognitiva y motora.
  • Las acciones u omisiones en situaciones cotidianas.
  • Los estímulos y las respuestas.

Estudios de la sociedad:

  • Análisis psicológico de datos.
  • Desarrollo del hombre en sociedad.
  • Funcionamiento y constitución de las instituciones sociales.
  • Las estructuras de poder.
  • Los grupos sociales y su funcionamiento.
  • Los procesos comunicativos.

Existen otros aspectos que estudia la psicología, sin embargo, los más representativos son los expuestos anteriormente. Sobre todo, porque la psicología funciona como una ciencia auxiliar, que según su ramificación se dedica al estudio de puntos concretos de la vida humana.

Objetivos de la psicología

“Inteligencia es lo que usas cuando no sabes qué hacer” (J. Piaget)

La psicología no tiene un objetivo en concreto, pero parte del principio de describir, explicar, predecir y modificar el pensamiento y la conducta humana, partiendo desde la individualidad y la colectividad.

Procederemos a profundizar en los objetivos de la psicología:

  1. Describir procesos mentales y conductuales
    La psicología se basa en el estudio y en la  descripción de la psique y la conducta humana, como resultado de procesos individuales y colectivos que varían en cada persona. Gracias al proceso de descripción se puede entender por qué un sujeto se desenvuelve de una manera u otra, ajustándose o no a los cánones de la normalidad.Algunos de los métodos empleados relacionados con este objetivo son:

    1. Encuestas.
    2. Estudios correlaciónales.
    3. Inventarios de auto informe.
    4. La observación naturalista.
    5. Los estudios de caso.
  2. Explicar el comportamiento y los procesos mentalesLos psicólogos más allá de describir, tienen que explicar el comportamiento humano y los procesos mentales dando respuesta a todas las interrogantes que puedan surgir. Dentro de ellas destacamos:
    • ¿Por qué el sujeto actúa de determinada manera?
    • ¿Qué procesos mentales participan en el comportamiento de un sujeto?
    • ¿Cuáles son los factores que influyen en la personalidad, desenvolvimiento social y los trastornos mentales?
  3. Predecir  las formas de pensamiento-actuación del ser humanoLa psicología busca predecir la forma en que los seres humanos actúan y piensan, partiendo de estudios previos que permitan delimitar patrones de comportamientos que están sujetos a cambios.Considerados los estudios realizados, los casos planteados y las teorías desarrolladas, la psicología permite realizar predicciones sobre el cómo, cuándo, por qué y para qué se presenta una conducta o se desarrollan procesos mentales, conociendo también los mecanismos subyacentes a fenómenos psíquicos y sociales.
  4. Modificar comportamientos individualesLa psicología se plantea como una ciencia capaz de modificar comportamientos personales, abordando procesos y situaciones que delimitan el devenir de las personas, con el propósito de alcanzar un nivel de bienestar  individual y colectivo.Por este objetivo se puede afirmar que la psicología es una ciencia de control e influencia conductual, que permite el desarrollo de procesos duraderos en el tiempo a nivel individual y social (grupos).

¿Para qué sirve la psicología?

La psicología ayuda a medir la probabilidad de que un objetivo es alcanzable. (Edward Thorndike).

La psicología es una ciencia social, que no solo se limita al estudio de los procesos mentales y a la conducta del hombre, también funciona como eje transversal de otras ciencias para comprender así la dinámica social e institucional, donde el hombre hace vida, en este sentido, es útil en cualquier dimensión.

La psicología no puede concebirse como un lujo o como un simple campo de estudio, hoy en día es una necesidad, porque sirve para todo, no solo para superar procesos, constituir grupos o desarrollar estrategias políticas. Detrás de cada marca hay un psicólogo vendiendo, en cada proyecto de envergadura hay un estudio psicológico que ha permitido delimitar objetivos factibles.

No hay ninguna disciplina del saber que no demande de los servicios de un psicólogo, especialmente la educación, la comunicación, la medicina y el trabajo, tres dimensiones básicas de cualquier sociedad.

Importancia de la psicología

Anteriormente se consideraba a los psicólogos como especialistas de personas “locas” o “depresivas”, pero este mito se ha ido rompiendo de manera progresiva gracias al alcance y a la importancia universal que ha adquirido esta ciencia social.

A nivel individual, la psicología es necesaria para abordar y atender procesos psicológicos   individuales, como la ansiedad, la bipolaridad, la depresión, la distimia, la esquizofrenia y la psicosis, entre otros trastornos, mejorando así la calidad de vida del paciente.

Los psicólogos ayudan a las personas a asimilar los cambios sociales que se presentan a diario, motivándolos a conocerse plenamente, a desarrollarse y a cambiar sus esquemas mentales, sin dejar a un lado las relaciones interpersonales.

En lo social y corporativo, la psicología en sus diferentes ramificaciones es importante porque:

  • Ayuda a comprender la interacción entre las personas según el entorno sociocultural.
  • Facilita el desarrollo de procesos pedagógicos.
  • Permite analizar los comportamientos de las instituciones sociales y la proyección de sus objetivos.
  • Permite diseñar estrategias de comunicación.
  • Sirve para delimitar estrategias de marketing masivas y de alto impacto.

Esta ciencia está en todos lados, incluso en el diseño de los más grandes rascacielos del mundo y hasta en una oficina de Recursos Humanos, al punto que no se concibe la vida en la actualidad sin ella.

Ramas de la psicología

“Los hombres construyen la sociedad y la sociedad construye los hombres” (B. F. Skinner).

La evolución de la psicología ha permitido que su alcance sea masivo,  por ello se agrupa  en dos grandes segmentos según sus cualidades y función, de las cuales se derivan otras subramas.

  1. Psicología básica.
  2. Psicología aplicada.

Explicaremos cada una de las ramas de la psicología y sus divisiones.

La psicología básica

La “psicología básica” se fundamenta en el estudio de los procesos mentales y en la interacción social del hombre, comprendiendo su actuación y escribiendo los procesos inherentes a la psique.

Los objetivos de la psicología básica son:

  1. Estudiar las leyes que rigen los procesos mentales y la conducta humana.
  2. Explicar los procesos subyacentes a la conducta.
  3. Profundizar en los procesos cognitivos.

La psicología básica se centra en las dos grandes dimensiones del hombre: “pensamiento” y “conducta”.

1. Psicología cognitiva

Su estudio se enfoca en los procesos inherentes al cerebro, en el desarrollo de estructuras cognitivas y representaciones mentales, estudiando la memoria, la percepción, el lenguaje y el pensamiento.

Sus principales exponentes son:

  • George Miller.
  • Jerome Bruner.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales
  • Instituciones educativas

2. Psicología del aprendizaje

Delimita las leyes que actúan en los procesos del aprendizaje de los seres humanos, comprendiendo los cambios conductuales, efímeros o permanentes, basada en el conductismo, el cognitivismo, el humanismo y el constructivismo.

Sus principales exponentes son:

  • Teoría conductual: Ivan Petrovich Pavlov, Edward Thorndike, Edwin B. Twitmyer, John B. Watson, Erick Erickson.
  • Teoría cognitivista: Alan Baddeley, Frederic Bartlett, Donald Broadbent, Jerome Bruner, Vittorio Guidano, Hermann Ebbinghaus, Jean Piaget.
  • Teoría humanista: Gordon Allport, Abraham Maslow o Carl Rogers junto a Ludwig Bingswanger.
  • Teoría constructivista: Jean Piaget, Lev Vygotsky, David Ausubel, Jerome Bruner.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales
  • Consultorios de psicología aplicados
  • Instituciones educativas

3. Psicología evolutiva

Fundamentada en los cambios de pensamiento y conducta que presentan las personas a lo largo de su vida, según su edad y el ambiente al que pertenecen.

Sus principales exponentes son:

  • Anna Freud.
  • Donald Woods
  • Jean Piaget.
  • Margaret
  • René Spitz.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales
  • Instituciones educativas centradas en el estudio psicológico

4. Psicopatología

Se basa en el estudio científico de la conducta atípica de los seres humanos, en una dimensión descriptiva y etiológica, tanto en la infancia como en la adultez.

  • Dimensión descriptiva: clínica, diagnóstica y clasificatoria.
  • Dimensión etiológica: factores casuales, teóricos y modelos clínicos.

Sus principales exponentes son:

  • Eugène Minkowsky.
  • Honorio Delgado Espinosa.
  • Juan Obiols Vie.
  • Karl Jasper.
  • Kurt Schneider.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales

5. Psicología de la personalidad

Se concentra en el estudio de los rasgos de la personalidad (amabilidad, apertura, neuroticismo, sociabilidad, responsabilidad), por tanto se centra en el estudio de los factores que influyen en la formación de la personalidad.

Sus principales exponentes son:

  • Carl Jung.
  • Carl Rogers.
  • George A. Kelly.
  • Sigmund Freud.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales
  • Consultorios privados

6. Psicología experimental

Enfocada a la investigación científica, con el propósito de desarrollar métodos que influyan en el control y modificación de la conducta y otras nociones mentales (percepción, pensamiento, emociones, memoria, motivación, etc.).

Sus principales exponentes son:

  • Johannes Müller.
  • Wilhelm Wundt.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales

7. Psicología diferencial

Su propósito de estudio está basado en delimitar las diferencias existentes entre los seres humanos, tanto a nivel conductual como cognitivo.

Sus principales exponentes son:

  • Francis Galton.
  • James Cattell.
  • James Cattell.
  • William Stern.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales

8. Psicología del arte

Basada en el estudio de la creatividad, la imaginación y  la capacidad humana para crear obras artísticas, analizando los fenómenos que se suscitan de esta, como es el caso de la apreciación artística.

Sus principales exponentes son:

  • Lev Vigotsky.
  • Sigmund Freud.

Aplicaciones:

  • Galerías
  • Escuelas de arte

La psicología aplicada

La psicología aplicada funciona a partir de los principios de la psicología básica, donde se lleva a la praxis cada una de las leyes que se presentan en sus diferentes ramificaciones. Por tanto, se concibe como la parte práctica de la psicología, pero enfocada a problemas específicos.

1. Psicología clínica

Se centra en el diagnóstico, estudio y atención de pacientes con patologías mentales, emocionales y de aprendizaje, con la finalidad de desarrollar un tratamiento y terapia que les permita tener un mejor estilo de vida.

Aplicaciones:

  • Clínicas y hospitales
  • Consultorios de psicología públicos y privados

2. Psicología educativa

Fundamentada en los procesos pedagógicos, relacionados a la instrucción, enseñanza, aprendizaje, y todo lo relacionado con el quehacer formativo, por ejemplo, los ambientes educativos y recursos didácticos. Su objetivo es perfeccionar el sistema educativo desde la praxis y el pensamiento humano.

Aplicaciones:

  • Consultorios de psicología públicos y privados
  • Instituciones educativas

3. Psicología infantil

Los psicólogos infantiles se especializan en los problemas inherentes a la infancia y a la juventud. Basándose en el comportamiento humano durante los primeros años de vida y todos los procesos inherentes a su crecimiento.

Aplicaciones:

  • Consultorios de psicología
  • Instituciones educativas
  • Jardín preescolar
  • Pediatría

4. Psicología social

El propósito de la psicología social es el estudio de “los grupos sociales” y sus relaciones entre sí, delimitando cómo influye el entorno en la psique del ser humano y en su comportamiento.

5. Psicología industrial

La psicología industrial está enfocada al ámbito laboral, y se especializa en la selección, formación y supervisión del personal de trabajo. En consecuencia, su objetivo es conocer el comportamiento humano en el ámbito profesional. Un psicólogo industrial puede trabajar en un departamento de recursos humanos.

Aplicaciones:

  • Empresas
  • Departamento de recursos humanos

6. Psicología forense

Los psicólogos forenses se encargan de ayudar a la justicia para comprender la mente de un criminal, colaborando con las autoridades para resolver secuestros, homicidios, violaciones, incluso para comprender casos de maltrato infantil.

Aplicaciones:

  • Licenciatura en derecho
  • Tribunales
  • Criminalística

7. Psicología del deporte

Los psicólogos deportivos sitúan su trabajo en el acompañamiento de deportistas, para motivarlos y resolver cualquier proceso cognitivo-emocional-social que condicione su desempeño como atleta. También realizan abordajes grupales.

8. Psicología comunitaria

La psicología comunitaria a su vez es una rama de la psicología social, y se dedica a mejorar las condiciones de vida de un grupo social que vive en comunidad (zonas residenciales, pueblos, sectores populares…). Aquí se consideran elementos macrosociales desde un abordaje territorial.

9. Psicología organizacional

A diferencia de la psicología industrial, la psicología organizacional se especializa en el trabajo en equipo y en la resolución de conflictos internos, los cuales pueden surgir en una organización social o corporativa.

10. Psicología de la salud

Esta rama de la psicología aplicada, se fundamenta en el análisis y explicación de la relación existente entre las patologías crónicas y los procesos mentales, centrándose en la prevención y tratamiento de las enfermedades. Se considera una subrama de la psicología clínica.

11. Psicología ambiental

Aborda la relación del hombre con su entorno en diversos espacios de la vida social (la escuela, el trabajo, el hogar, la ciudad, la naturaleza, etc.). La psicología ambiental también se dedica al desarrollo de la conciencia ecológica, al cuidado y preservación del medio ambiente.

12. Psicología publicitaria

Una de las ramas con mayor crecimiento en los últimos años es la “psicología publicitaria”, con un potencial económico sorprendente, porque le permite a las empresas predecir y conocer el comportamiento de consumo de su audiencia, para crear y comerciar productos de manera inteligente.

La psicología es una ciencia amplia y diversa, que se ajusta a cualquier dimensión donde el hombre se desenvuelve, y que tiene como objetivo principal mejorar las condiciones de vida, tanto de un individuo como de una colectividad. Por ello, sus áreas de aplicación son bastante amplías.

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